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Omicron:¿qué conocemos hasta ahora de esta nueva variante?

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La ciencia sabe que el virus y las vacunas generan varios
La ciencia sabe que el virus y las vacunas generan varios "tipos" de inmunidades.

Ómicron, la nueva variante del coronavirus descubierta por primera vez en Sudáfrica identificada como B.1.1.529 y bautizada con la letra griega Ómicron por la Organización Mundial de la Salud (OMS) y 24 de noviembre fue catalogada “de preocupación”.

Cuenta con un inusual número de mutaciones, solo 32 en la proteína Spike o pico del SARS-CoV-2 y es la más contagiosa de todas las variantes hasta ahora conocidas. y la menos susceptible a las vacunas existentes.

En pocas semanas, empezaron a salir a la luz los primeros resultados de los estudios. Aunque sigue existiendo incertidumbre, lo que demuestra de manera clara que ómicron supone una grave amenaza para todo el mundo.

¿Ómicron se propaga más rápido que otras variantes?
Las pruebas obtenidas hasta ahora indican que ómicron se propaga más rápidamente que incluso la delta. Las primeras pruebas procedieron de Sudáfrica, donde esta variante se expandió rápidamente hasta atravesar una provincia tras otra. En otros países, los investigadores han podido identificar a esta variante en etapas más tempranas de su ascenso y el panorama es el mismo: los casos de ómicron se duplican cada dos o tres días, un tiempo mucho menor del que necesitó delta para duplicarse.

Investigadores británicos ávidos de descubrir cómo se propaga observaron lo que ocurría en los hogares de 121 personas que se infectaron con la variante. Descubrieron que tiene 3,2 veces más probabilidades de causar una infección dentro del hogar que la variante delta.

Un interrogante que desvela a los científicos es: ¿por qué esta variante se transmite tan fácilmente?

Varias son las posibles respuestas: una es que pueda invadir las células con mayor facilidad por la gran cantidad de mutaciones que tiene en la proteína pico, en particular en el sitio de unión al receptor (RBD; otras posibilidades incluyen la capacidad de multiplicarse una vez dentro de las células. Una carrera vertiginosa preservando el rigor científico, se largó no bien identificada la variante y tratará de despejar los mecanismos íntimos que expliquen este y otros interrogantes sobre ómicron.

Por el momento Delta sigue siendo la prevalente en la mayoría de los países incluida Argentina. En Sudáfrica, Irlanda y EEUU ómicron es la variante prevalente.

¿La inmunidad por infección por Covid o por vacunación brinda protección?
Un estudio Sudafricano reveló que las personas que se infectaron con Covid-19 en la tercera ola (Delta) en ese país enfrentan un riesgo relativo del 40% de reinfección con Omicron.

Investigadores británicos encontraron en un estudio publicado el 10 de diciembre, que muchas personas infectadas con ómicron ya habían padecido Covid-19, por lo cual calcularon que el riesgo de reinfección con ómicron es unas cinco veces mayor que variantes previas.

Esta capacidad de evadir las defensas inmunitarias es probablemente parte de la explicación de por qué los casos se están duplicando con tanta rapidez. Mientras que otras variantes son neutalizadas por los anticuerpos, ómicron consigue evadir la respuesta inmune y llega a infectar más células, lo que explica la altísima transmisibilidad que mantiene.

¿Las vacunas nos protegen de esta variante?
Cuando ómicron surgió en Sudáfrica, solo el 30 por ciento de la población del país estaba vacunada, lo que dificultó evaluar la eficacia de las vacunas contra esta nueva variante.

Discovery Health, el administrador de seguros de salud privado más grande de Sudáfrica, ha publicado sus primeros datos sobre la variante Omicron y su impacto inicial en el país.

Los resultados muestran que los individuos vacunados con dos dosis de la vacuna Pfizer-BioNTech tuvieron un 33% de protección contra la infección, en comparación con los no vacunados, en las primeras semanas de la cuarta ola impulsada por ómicron en Sudáfrica. Sin embargo, las mismas personas  tuvieron un 70% de protección contra la internación hospitalaria en este mismo período de tiempo. Con una dosis de refuerzo la eficacia alcanzo el 75 % contra la infección moderada a severa.

Las vacunas siguen siendo la herramienta crítica para proteger contra enfermedades graves

Datos similares brindaron en Gran Bretaña, los científicos de la Agencia de Seguridad Sanitaria de Reino Unido (UKHSA, por sus siglas en inglés), que han analizado el efecto de esta nueva versión del SARS-CoV-2 en personas inmunizadas con dos dosis contra COVID-19. Hallaron que no hubo efecto protectivo varios meses después de la vacunación contra ómicron. Cuando aplicaron una dosis de refuerzo esta situación se revirtió, en particular para las formas severas de la enfermedad.

Estos resultados han puesto en alerta a las autoridades de salud pública mundial para acelerar la vacunación en la población aún no vacunada e impulsar la dosis de refuerzo para evitar nuevas olas de ómicron y evitar una sobrecarga en los sistemas sanitarios.

¿Las vacunas pueden reducir la gravedad del Covid?
Los científicos sospechan que puede ser así, pero necesitan documentarlo para saberlo con seguridad. Todas las vacunas aprobadas son capaces de producir una respuesta de anticuerpos contra el SARS-CoV-2 al activar la movilización de linfocitos B y T encargados de generar anticuerpos neutralizantes y de memoria inmunológica que responderán cuándo otras células estén infectadas por coronavirus, las destruyen y de esta manera frenan la infección.

Lo que se está observando es que si bien la nueva variante elude los anticuerpos neutralizantes no escape al reconocimiento de los linfocitos T. Debe confirmarse esto, en las personas vacunadas significa que la infección tendría un mayor número de casos de leves a moderados, con menos hospitalizaciones. Los refuerzos serán aún más eficaces para prevenir la enfermedad grave.

¿Qué gravedad tendrá un caso de covid causado por ómicron?
Los primeros casos de ómicron hacen pensar que la variante puede causar una enfermedad más leve que otras variantes. No obstante es demasiado prematuro para saber si eso es cierto. Por otro lado subestimar la capacidad infectante y de progresión a formas severas puede ser contraproducente al llevar a la población a una percepción equívoca y a un relajamiento de las medidas de salud pública, como el uso de máscaras, distanciamiento físico y lavado de manos.

Según el Dr. Ryan Noach, director ejecutivo de Discovery Health, el seguimiento epidemiológico muestra una pronunciada propagación de ómicron, pero con un número menor de ingresos hospitalarios, lo que posiblemente indique una gravedad menor.

De todas maneras antes de asegurar que ómicron es más leve que las variantes anteriores, los especialistas tendrán que esperar y evaluar cual es la evolución de los pacientes contagiados.

Datos de Argentina

De acuerdo al sitio Our World in Data, al día de la fecha 20 de diciembre, Argentina tiene 31.7 millones de la población vacunada (69,61%) y 5.92 millones parcialmente vacunados (12,98%) y 4.12 millones con vacunación de refuerzo (9.04%).

Dra Raquel Piazza, pediatra