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Las grandes pandemias son más probables de lo que se pensaba

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Las pandemias pueden repetirse. Como esta de gripe en 1918.
Las pandemias pueden repetirse. Como esta de gripe en 1918.

Según un nuevo análisis estadístico realizado con datos de los últimos 400 años.

Un equipo internacional de expertos revisó y analizó registros de grandes epidemias ocurridas en los últimos 4 siglos e intentó estimar su intensidad y la probabilidad de que se repitan en los años posteriores al brote inicial.

Según sus hallazgos publicados este semana en un paper en la revista científica PNAS, la probabilidad de que en el futuro surja una pandemia con un impacto similar a la de Covid-19 es de un 2 % en cualquier año, lo que significa que actualmente una persona nacida en el 2000 tiene un 38 % de probabilidad de experimentarla.

Y esas probabilidades están en aumento, lo que, según los autores, pone de manifiesto la necesidad de ajustar la percepción del riesgo de pandemias y las expectativas para prepararse frente a ellas.

“La conclusión más importante es que grandes pandemias como Covid-19 o la gripe española son relativamente frecuentes”, advierte William Pan, profesor asociado de la Universidad de Duke (EEUU) y uno de los coautores del trabajo, quien añade: “Entender que los brotes pandémicos no son tan raros debería reconfigurar nuestra lista de prioridades en el futuro, en cuanto a la prevención y control de este tipo de eventos infecciosos”.

Las grandes pandemias, cada vez más frecuentes

El estudio, liderado por el profesor de la Universidad de Padua (Italia) Marco Marani, usó un nuevo método estadístico para medir la escala y frecuencia de brotes infecciosos para los que en su momento no había un tratamiento médico, a lo largo de los últimos cuatro siglos.

El análisis, que cubrió patógenos como los de la peste, la viruela, el cólera, el tifus o nuevas variantes del virus de la gripe, demostró que hay una gran variabilidad en la frecuencia con la que las pandemias han ocurrido en el pasado, pero también permitió identificar patrones para calcular la probabilidad de que este tipo de eventos vuelvan a ocurrir.

La conclusión más importante a extraer de este artículo es que las pandemias como la provocada por el virus SARS-CoV-2 o la de la gripe española son relativamente frecuentes.

En el caso de la pandemia más mortal de la historia moderna, la mal llamada gripe española —que mató a más de 30 millones de personas entre 1918 y 1920—, la probabilidad de que apareciera una enfermedad de las mismas características varió entre un 0,3 % y un 1.9 % al año durante el período estudiado.

Dicho de otra manera, es estadísticamente probable que una pandemia tan extrema como la gripe española ocurra en los próximos cuatrocientos años.

Aunque no está incluido en el artículo publicado en PNAS, los autores también calcularon la probabilidad de que aparezca una pandemia capaz de borrar del mapa a la raza humana: podría ocurrir en algún momento de los próximos 12.000 años.

“Esto apunta la importancia de dar una rápida respuesta a estas pandemias y desarrollar procedimientos que nos permitan controlarlas mejor a escala local y global, así como para establecer una agenda de investigación que permita entender por qué los grandes brotes son cada vez más frecuentes”, concluye el autor.

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